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作者| 姚心璐 编辑| 罗丽娟

即使是重度手机爱好者,也很少听到”虹软(ArcSoft)“的名字。在手机产业链中,许多上游供应商虽然拥有技术优势,却不为大众所知,虹软也是其中一家。

“魅族发布会请不起明星,钱都贴给虹软美图算法了,”在2017年魅蓝Note6的发布会上,时任魅族高级副总裁的李楠强调该款手机拍照能力时表示。

用虹软为手机拍照能力背书的还有锤子,在发布坚果Pro 2时,罗永浩强调,这款手机将不会重蹈上一代背景虚化的“翻车”情景,因为“这次我们老老实实的,请了业界技术领先的虹软,使用了他们非常专业的算法。”

从虹软科技官网上看,目前在产品中使用虹软影像视觉方案的品牌厂商包括:OPPO、Vivo、中兴、华为、三星、索尼、小米、松下、尼康、奥林巴斯……不一而足。有报道称,虹软的相机算法正在被全球约80%的安卓手机采用。

虹软主要客户一览 图片来源:虹软公司官网

与大多数年轻的科技公司不同,虹软科技股份有限公司成立于1994年,早期公司办公地主要在美国硅谷,大约十余年前,陆续迁回国内,在杭州落户。自创立以来,虹软一直在计算摄影和视觉拍摄技术方面发力,曾为各大相机厂商的算法提供者,目前以手机相机算法业务为主。

1月15日浙江证监局公告,虹软科技股份有限公司提交了IPO辅导备案文件。随后,虹软出现在多个科创板“猜测名单”中,甚至有消息透露,“虹软的目标就是科创板”。

2015年,虹软与合作厂商共同发布“彩色+黑白”后置双摄像头手机,其工作原理大致为,两个镜头在拍摄时进行分工,黑白镜头强化细节捕捉、彩色镜头负责色彩还原,再通过图像处理器进行合成,从而提高成像的清晰度。

这款手机推出时,正值手机多摄像头趋势走红前夕。此前数年,HTC、LG、华为等品牌陆续试水手机双摄像头技术,在合成3D照片、背景虚化等方面进行探索,不过,因为技术成熟度有限,并未形成主流。

有报道写到,对于是否布局双摄算法,在虹软公司内部也曾产生分歧,但创始人邓晖坚持看好这一趋势,才有了上述这款双摄手机的诞生。2016年,随着搭载了可变焦双摄像头iPhone 7 Plus发布,双摄像头、乃至多摄像头,逐渐成为智能手机标配。凭借先发优势,虹软成为该领域的主流厂商,目前,除彩色+黑白外,虹软还拥有彩色+彩色、广角+长焦等主流双摄算法技术。

双摄只是虹软在相机算法的主流技术之一,此外,在手机拍照领域耳熟能详的人脸识别、笑脸势识别、眨眼监测、AI美颜、智能HDR、超级夜景等主流功能,大多出自这家计算机视觉公司。

一位业内人士向全天候科技介绍,在手机相机算法产业中,芯片厂商、算法供应商和手机厂商均会涉足到这一领域,“出厂的SoC芯片会自带一些基础的相机算法,但近年来,随着手机竞争逐渐激烈,拍照成为差异化的主要卖点,只用自带算法是不够的。”上述人士表示,目前,在手机厂商中,仅有苹果、华为等少数头部品牌拥有成熟的自研算法能力,此外,其他智能手机的相机算法多由第三方供应商提供,虹软正是这类公司中的重要一员。

近两年来,在相机算法供应商的基础上,虹软也正在丰富自身角色,向上下游和更多方面探索。

虹软公司创始人、董事长兼CEO邓晖在2018年一次演讲中提到,虹软“已经与全球手机芯片厂商、主流视觉芯片厂商、半导体设计公司以及绝大多数手机双摄模组厂、视觉DSP、深度学习IP的技术公司等等,均全面结成了战略联盟”,并推出人脸识别引擎,以开放平台形式,免费提供给中小企业使用。

“免费模式”背后,是虹软对生态布局的一次尝试。虹软人工智能开放平台业务负责人张凌斌曾在采访中介绍说,未来,基于人工智能的面部识别技术将是企业的基本能力,在这一基础上,虹软可以与厂商在使用中的特殊场景进行深度合作,定制或开放更多能力。据他透露,开放平台已经应用到考勤、门禁、人证对比等多个领域。

作为一家25岁的“老”公司,虹软在PC、移动互联网和AI等不同时代,也曾探索过多类产品和发展模式,不过,图像技术始终是这家公司的核心。

1994年,虹软公司成立之初,推出的第一个产品名为PhotoStudio,这是一款类似于PhotoShop的图像处理软件,与后者相比,拥有更具性价比的内存占有率与性能,不过,因为定位在高端图像编辑人群,这款产品的流行度并不算太高。

1996年,数码相机开始在世界范围流行,这对当时的虹软来说是一个巨大的市场机会,其图像处理技术一下就成了多个数码相机厂商的主要工具。

一年后,虹软遇到了公司大客户——索尼和理光几乎同时开始采用虹软的图片处理技术,将其用于刚刚开始流行的数码相机中。据报道,在随后数年,虹软的客户名单中又增加了多个主流相机厂商,为其提供人脸美化、笑脸识别、色彩校正、暗光处理等影像编辑技术。

“由于PhotoStudio产品的成功,我们把图像处理的技术分销到上亿台数码相机中,赚了几亿美金。”在一次公开演讲中,邓晖回忆。

在十余年历程中,虹软同样走过弯路。20世纪的最后几年,随着互联网时代到来,科技公司纷纷转型,虹软也成立了互联网事业部,进军图像分享领域。然而好景不长,2001年,美国互联网泡沫破灭,在虹软内部,尽管互联网部门的Photoisland.com网站已经积累超过千万用户,但持续“烧钱”的模式仍遭到了其他部门和董事会的反对。

据创业邦报道,当时,PC端业务每年替虹软赚1500万美金,而互联网业务则要烧掉1000万美金,多方考虑后,虹软最终决定卖掉互联网业务。

自此之后,虹软再未踏入C端业务。据前述业内人士分析称,2B、2C公司基因不同,前者擅长技术和产品研发,后者需要市场影响、流量拉新等能力,在商业模式上,两者也有很大区别,虹软属于典型的2B公司思维,更适合专注于技术研发,以技术优势取胜。

虹软的第二个高光阶段,是从2004年之后陆续为智能手机提供相机算法技术,这也是截至目前,虹软的主干业务。不过,与时俱进和前瞻性是科技公司的必备技能,在专注现有市场的同时,虹软也正在“向前看”。

种种迹象表明,虹软已在AI图像领域集中发力。除了在为手机提供的相机技术时结合AI算法,2017年,虹软宣布开放AI平台,一年后其在AI平台创享会上再新增人脸识别SDK ArcFace V2.0、活体检测SDK、Id Card Veri V1.0 SDK算法的免费开放。

未来的赛道或许会更加拥挤。随着AI图像识别技术突破“应用红线”,AI图像迅速扩展至安防、客服、支付、物联网等多个领域同时。商汤、旷视、依图等成立于2010年之后的AI图像识别科技公司,也在快速崛起。

在目前阶段,虹软的重点仍集中于手机和相机业务,与其他公司方向重叠有限。不过,在有关AI开放平台的采访中,虹软人工智能开放平台业务负责人张凌斌透露,虹软也正在涉及安防等更多领域。从近期虹软在官网列出的招聘岗位看,虹软或许也将进入IoT领域。届时,新一轮的竞争,或将成为大概率事件。

张凌斌坦言,相比其他专注于人工智能识别的公司,虹软布局更广,在摄影成像与计算机视觉领域均有技术沉淀,“但单就AI平台看,彼此的确是竞争关系”。

虹软近期招聘岗位 图片来源:虹软公司官网